Se cumplen 25 años de la hazaña de “Los Héroes de Portland”

Pascual Artiles / @artilespascual

En Venezuela cada 05 de julio se celebra el día de la declaración de nuestra independencia. Cuando se cumplían 181 años de ese momento histórico para el país, un grupo de jugadores firmaba otra gesta grande al jugar contra el equipo soñado de EE.UU. en la final del Torneo de las Américas de 1992.

Foto: Archivo

Corría ese año, en medio de un país en crisis, que ya había pasado meses antes, por un golpe de estado en contra del Presidente de la época Carlos Andrés Pérez, encabezado por el Teniente Coronel Hugo Chávez Frías. Eran momentos duros y difíciles, cuando este grupo de compatriotas inicio el 27 de junio su participación en el preolímpico de Portland, con la intención clara de quedarse con uno de los 4 cupos para los Juegos Olímpicos de Barcelona.

Venezuela venia de participar dos años antes en su primer mundial de baloncesto en Argentina 1990, de la mano de Jesús Cordobés el equipo finalizo en el puesto 11, destacando en ese torneo figuras como las de Carl Herrera, Gabriel Estaba y el nacionalizado Sam Shepperd.

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Allegados de esos tiempos, consideraron que la selección necesitaba un nuevo estratega, la relación de algunos jugadores con Cordobés no era buena: ¨Había cierto descontento con el Coach Jesús Cordobés y algunos jugadores como Herrera, Estaba y Olivares se reunieron conmigo. Ellos querían a alguien de afuera que no tuviera relaciones personales con ningún jugador¨. Destaco años después Francisco Diez, para ese momento Presidente del IND. En ese instante existían conflictos con la Federación Venezolana de Baloncesto, por lo que el Instituto Nacional de Deportes, asumió las riendas del equipo.

La primera opción para dirigir la selección, de cara al Sudamericano de Valencia 1991, fue otro boricua Flor Meléndez, pero el equipo que dirigía en ese momento no le dio permiso y el propio Meléndez recomendó a Julio Toro, el resto es historia.

Con Julio Toro al mando, Venezuela vivió sus mejores momentos en esos años en el baloncesto mundial, consecución de la primera medalla de oro en un torneo sudamericano, en el Fórum de Valencia ante Brasil en 1991. Posteriormente la gran hazaña de los Héroes de Portland y la participación inmediata por primera vez en unas olimpiadas en 1992. Años después destacaría Carl Herrera: ¨Nosotros hicimos cosas heroicas y Julio fue uno de los baluartes. Sin Julio no hubiera sido posible. Julio ayudo a un grupo de jóvenes a madurar más rápido. Tenía una habilidad única para cambiar la mentalidad en un segundo¨. Destaco asi nuestro primer jugador en participar en la NBA.

Venezuela inicio su participación en Portland, con una victoria ante Uruguay 110-97, al día siguiente cayó ante Brasil 128-81 y dos días después perdió ante Puerto Rico 90-81. Cerró la primera fase con un triunfo ante México 88-85 que le permitió clasificar de tercero en el Grupo B, eliminando a los aztecas.

A partir del 02 de julio las cosas cambiaron radicalmente y Venezuela marco ese día para siempre en su historia, al derrotar a Canadá en un fascinante juego 76-72 y garantizar de esa manera la primera presencia del baloncesto masculino en unos Juegos Olímpicos. Ese partido fue el inicio de la segunda fase del torneo y correspondía a una fase de reclasificación (con los equipos que habían finalizado 2do y 3ero en los dos grupos). EEUU y Brasil por haber culminado en el primer lugar de sus grupos garantizaban su pase a semifinales y automáticamente su cupo a las olimpiadas.

En la victoria ante Canadá destacaron los siguientes jugadores: Carl Herrera 18 puntos, Sam Shepperd 17 puntos y Alexander Nelcha 10 puntos. Posteriormente Venezuela dio la gran sorpresa y derroto a Brasil en semifinales 90-81.

El haber llegado a la final de aquel torneo, no tiene ni tendrá jamás precio alguno, el equipo de EEUU era netamente superior, con nombres rutilantes que la hacían inmensamente grande sobre el resto. El baloncesto de EEUU venia de grandes e importantes debacles y de allí nació la idea de ir con jugadores profesionales a los torneos de mayor importancia (juegos olímpicos y mundiales). Aquel Campeonato de las Americas fue el primero con presencia de jugadores de la NBA. Michael Jordan, Larry Bird, Magic Johnson, David Robinson, John Stockton, Karl Malone, Charles Barkley, Chris Mullin, Scottie Pippen, Clyde Drexler y Patrick Ewing, son sin duda de los mejores jugadores de su época y de todos los tiempos. Nombrarlos dice bastante de lo que significó para Venezuela haber llegado a aquella final.

Gabriel Estaba, Alexander Nelcha, Carl Herrera, Sam Shepperd, Iván Olivares, Víctor David Díaz, Luis Jiménez, Melquiades Jaramillo, Nelson Solórzano, David Díaz, Rostin González y el fallecido Armando Palacios. Nombre retratados en la historia grande de nuestro baloncesto. Todos bajo el mando del boricua Julio Toro.

Aquel 05 de julio de 1992 Venezuela perdió ante EEUU 127-80, destacando por el equipo nacional: Carl Herrera 21 puntos y 6 rebotes, Gabriel Estaba 16 puntos, Sam Shepperd 15 puntos y Rostin González 14 puntos y 8 rebotes. Venezuela Perdió en las estadísticas, en el juego, pero jamás en el corazón de todos los venezolanos, que día tras día los acompañamos en horas de la noche tardías a través de la pantalla de RCTV y las voces de Pepe Delgado Rivero, Cesar Díaz y Leonardo Rodríguez. Todos bajo la producción, del hombre de aquellos tiempos en los deportes del canal de Bárcenas, Gustavo Suarez.

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Es sin duda, de las hazañas más importante del siglo 20 en el deporte venezolano, solamente superada por lo héroes del 41 que marcaron con su campeonato mundial el rumbo del Béisbol como primer pasatiempo nacional, en el baloncesto a pesar de lo ocurrido recientemente, los héroes de portland siempre tendrán el primer lugar en los amantes de este deporte en Venezuela. Son 25 años, bodas de plata, Dios bendiga a todos estos hombres que dejaron en alto el tricolor nacional en tierras estadounidenses.

Pascual Artiles con Néstor Salazar y parte de “Los Héroes de Portland”. Foto: Pascual Artiles

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